В обсерватории Ла Силья на севере Чили в строй вступил инструмент, специально предназначенный для поиска землеподобных планет и изучения их атмосфер. Телескоп получил название EXTRA, что по доброй астрономической традиции является и звучным словом, и аббревиатурой. А именно, это сокращение от английского словосочетания exoplanets in transits and their atmospheres ("Экзопланеты в транзитах и их атмосферы").
 
Как ясно из названия, прибор предназначен для поиска планет методом транзитов. Напомним в двух словах суть этого метода. Когда планета проходит между собственным "солнцем" и земным телескопом, она заслоняет от наблюдателя часть света звезды. Характерное и периодическое падение яркости светила и выдаёт наличие планеты.
 
Но специализация EXTRA на самом деле ещё более узка. Инструмент специально спроектирован для поиска и изучения землеподобных планет у красных карликов (говоря более точно, карликов спектрального класса М).
 
Наверное, не нужно объяснять, почему астрономов интересуют миры, похожие на Землю. А выбор класса звёзд объясняется просто. Маленькие планеты легче всего обнаружить у маленьких же звёзд, поскольку в этом случае падение яркости при "затмении" (транзите) более заметно.
 
К тому же красные карлики составляют большинство звёзд в Галактике. Астрономы ожидают найти у них множество планет, причём размером примерно с земной шар. Более того, когда у красного карлика вдруг обнаружился горячий юпитер, это немало удивило исследователей. Кстати, к этому классу звёзд относится и ближайшая к Земле звезда Проксима Центавра, у которой недавно обнаружена землеподобная планета, и есть серьёзные основания думать, что она там не одна.